6 maneras en que la red eléctrica se puede colapsar

08De toda nuestra infraestructura, la red eléctrica es la más frágil. En la Tarjeta de Informe de Infraestructura 2013, preparada por la Sociedad Americana de Ingenieros Civiles, la Energía recibió un grado de D. La única razón por la que era tan alto, era que la categoría de energía incluye todas las clases de energía, no sólo la energía eléctrica.

Sin embargo, en la narrativa, la ASCE describió la verdadera condición de la red eléctrica, declarando que necesitaba más de un billón de dólares de inversión para sobrevivir los próximos diez años.

El problema es que nuestra red eléctrica, como gran parte de nuestra infraestructura, fue diseñada para una vida útil de 50 años. Si nos fijamos en la edad promedio de nuestras plantas de energía y red de distribución, es claro que la forma en que demasiado de ella está muy bien sobre el punto medio de su vida útil. De hecho, hay una cantidad considerable de ella que todavía está en uso, a pesar de que está pasada su vida programada.

No se necesita mucho para dejarnos sin energía eléctrica. Una buena tormenta de nieve o tormenta derriba las líneas de energía, dejando a las personas sin energía eléctrica. Las tormentas más grandes, como los huracanes, pueden hacer suficiente daño a la red eléctrica para dejar a las personas sin energía eléctrica durante semanas.

Sin embargo, eso es un poco engañoso. La única razón por la que el daño a la red es fijo tan rápidamente en casos como un huracán es que las compañías de energía envían equipos de fuera de la zona para ayudar con las reparaciones. Si hubiera un evento nacional que causara la pérdida de energía eléctrica, tomaría mucho más tiempo reparar el daño; tanto debido a la falta de tripulaciones como a la falta de equipo necesario.

Cuando hablamos de la red, en realidad estamos hablando de tres redes independientes, pero interconectadas. Hay una red oriental, una red occidental y la red de Texas. Por lo tanto, tomar la cuadrícula en realidad requiere tomar tres cuadrículas separadas.

La destrucción de la red, independientemente de si es por intención o por accidente no es realmente todo lo difícil de lograr.

Toda la cuadrícula está interconectada y en cierta medida automatizada. Cuando una parte de la red se sobrecarga por la demanda o por la pérdida de la capacidad de producción de energía, se compensa automáticamente, trayendo recursos de más lejos para proporcionar el poder necesario. Si eso sucediera lo suficiente, todo el sistema se sobrecargaría.

Por supuesto, antes de que eso sucediera los ingenieros que controlaban la red pondría en efecto los procedimientos de emergencia, probablemente cortando el poder a ciertas regiones, con el fin de salvar el todo. Probablemente ya hay protocolos automatizados en el sistema que entrarán en vigor automáticamente.

Los expertos en la industria de la energía han dicho que toda la red podría ser derribada, en todo el país, destruyendo diez subestaciones específicas. Estas diez subestaciones (que por razones de seguridad no se mencionan en la prensa abierta) son los nodos más críticos de la red. La pérdida de ellos haría que el resto de la red no funcionara.

Entonces, ¿qué tipo de situaciones podrían causar un problema a nivel nacional con la red eléctrica, creando un colapso general?

1. EMP (Pulso electromagnético)

De todos los posibles desastres que podrían causar problemas con la red, un ataque de EMP tiene el potencial de ser el más peligroso. Un EMP ocurre cuando una bomba nuclear explota por encima de la atmósfera de la Tierra. Dado que no hay atmósfera para convertir la energía de la bomba a energía mecánica en forma de onda de choque, toda la energía de la bomba sale como energía electromagnética.

Esa energía es suficiente para freír toda la electrónica de estado sólido con la que entra en contacto. Entonces, no sólo estaríamos sin energía eléctrica, sino que incluso si el poder milagrosamente pudiera ser restaurado, nadie tendría ninguna electrónica de trabajo para usar. La sociedad sería literalmente puesta en marcha por más de 100 años.

Dependemos tanto de la electrónica en nuestra sociedad moderna, usando computadoras para controlar todo, desde plantas nucleares hasta automóviles. Después de un EMP, no podríamos cocinar nuestros alimentos, conducir nuestros coches, comunicarnos entre sí o comprar cualquier cosa. Todas las manufacturas se paralizaron, así como gran parte de la agricultura, la industria del petróleo y la industria médica.

Un ataque de la EMP no es tan complicado como puede parecer. Todo lo que requeriría es una bomba nuclear y un misil que podría lanzar la bomba por encima de nuestra atmósfera. El infame misil SKUD, que es un dispositivo muy simple, apenas es lo suficientemente poderoso como para hacerlo.

Tanto Corea del Norte como Irán tienen misiles que son lo suficientemente poderosos como para lanzar un ataque de este tipo, desde el Océano Atlántico o el Golfo de México. Tal dispositivo, explotado sobre el centro de los Estados Unidos, inhabilitaría más del 90% de la red y la electrónica del país.

Los expertos creen que un EMP daría como resultado la muerte del 90% de los ciudadanos estadounidenses en un año. La primera ola de personas que morirían serían las que necesitan una atención médica extensa. Después de eso, la mayoría que murió sería de inanición. Tomaría al menos dos años reemplazar las subestaciones y plantas de energía hasta el punto en que la energía eléctrica podría ser enviada a través de la red una vez más. Sin embargo, con la alta tasa de mortalidad, el tiempo real podría ser mucho más largo.

cómo se produce emp

2. Llamaradas solares

Las llamaradas solares son grandes masas del material gaseoso del que está hecho el sol, que vuelan del sol, formando “picos” que son a veces miles de kilómetros de largo. Estos también pueden ser acompañados por actividad electromecánica, muy similar a la producida por un ataque de EMP.

En el siglo XIX, hubo una tormenta solar que era lo suficientemente seria como para crear radiación electromecánica que habría tenido el mismo efecto que un ataque de EMP. Afortunadamente, nuestros antepasados no eran tan dependientes de la electricidad como nosotros y la electrónica de estado sólido ni siquiera había sido inventada todavía. Así, mientras que la energía electromagnética golpeó la tierra, no hizo ningún daño.

Hubo una gran preocupación acerca de un evento de repetición en el otoño de 2014. La NASA había puesto una alerta sobre este evento, advirtiendo que la electrónica podría ser destruida y que la red podría bajar, en todo el país. Afortunadamente, cuando ocurrió el evento, la energía electromagnética fue en una dirección diferente y se perdió la Tierra.

Pero otro podría suceder en cualquier momento.

3. Ataque terrorista

Tendemos a pensar que los terroristas no son todos esos sofisticados, pero son más sofisticados de lo que nos damos cuenta. Cualquier organización subterránea que pueda usar internet para reclutar miembros que estén dispuestos a ser atacantes suicidas debe tener una comprensión bastante buena tanto de la tecnología como de la psicología humana.

En 2013 hubo un ataque a una subestación eléctrica en California. Un número desconocido de hombres armados disparó los transformadores en la subestación durante un período de 20 minutos, haciendo agujeros que causaron que el refrigerante se escurriera de ellos y volviéndolos inútiles.

Pocos saben acerca de ese evento, porque ha sido silenciado. Fueron capaces de redireccionar el poder para esa comunidad, manteniendo a todos abastecidos con lo que necesitaban mientras se emprenden las reparaciones. Aun así, el crimen nunca fue resuelto y nadie sabe quién lo hizo. La teoría predominante es que esta era una práctica para un ataque terrorista mucho más grande en el futuro.

En caso de que un grupo de terroristas, como ISIS o Al Queda quieran hacer un ataque generalizado que afectaría a la gente de todo el país, esto sería una manera muy efectiva de hacerlo. Nuestras subestaciones eléctricas no están protegidas, por lo que podrían destruir transformadores y escapar, antes de que alguien supiera lo que había pasado.

ataque terrorista en la red eléctricafukushima

4. Ciberterrorismo o Ciberguerra

Con un hackeo generalizado en todo el mundo, sería tonto ignorar las posibilidades del ciberterrorismo o la ciberguerra como un medio para derribar la red. Nuestro país ha dedicado muy poco esfuerzo a utilizar Internet como una herramienta de guerra, especialmente en comparación con otros países.

Rusia y China son los líderes mundiales en la piratería de Internet. Mientras que el ejército ruso ha hecho algunas pruebas, la mayor parte del talento de piratería de Rusia se limita a robar dinero. Sin embargo, China tiene una verdadera división de guerra cibernética de sus fuerzas armadas. Están entrenados y equipados para asumir o derribar las computadoras, los sistemas de energía, las comunicaciones y los sistemas militares de cualquiera.

Estamos a décadas de China en este esfuerzo. Si iban a lanzar un grave ciberataque a los Estados Unidos, estaríamos esencialmente indefensos. Mientras que los departamentos gubernamentales y los militares están trabajando para cerrar la brecha, tomará mucho tiempo hacer que eso suceda.

Ha habido “ataques de prueba” contra la red, dirigidos tanto a centrales nucleares como a plantas convencionales. En estos ataques, que se han mantenido en secreto, los hackers tomaron control temporal sobre esas instalaciones, como una prueba para ver si podían. Aunque no se hizo ningún daño, mostró lo fácil que sería para los hackers tomar el control de una planta de energía y desactivarla totalmente.

5. Explosión de una planta nuclear

A través de los años en los que la energía nuclear ha estado en uso, ha habido una serie de accidentes espectaculares. Debido a la naturaleza de la energía nuclear, cuando ocurren accidentes, tienden a ser graves. Es por eso que hay tantos fail-safes construidos en los sistemas. Sin embargo, incluso con todos los cuidados que se hacen para garantizar su seguridad, las plantas de energía nuclear pueden fallar debido a cosas fuera del control de los diseñadores.

El accidente de Fujushima en 2012 es el ejemplo más obvio de estos. Si bien esa planta tenía todas las medidas de seguridad normales en su lugar, no podía sobrevivir a la combinación de un terremoto y un tsunami. Todavía no sabemos cuánto daño causará el accidente en última instancia.

Tal vez el mayor riesgo de un accidente de este tipo en los Estados Unidos son las consecuencias políticas, en lugar de la especie radiactiva. A nuestro gobierno liberal progresista no le gusta el poder nuclear para empezar. Tal accidente podría simplemente proporcionar el ímpetu que necesitarían para cerrarlos todos, independientemente de lo que eso haría a la red.

6. Sobre-regulación

Hay un impulso actual para fuentes de energía limpias y renovables.

En realidad estoy todo por eso, pero estoy preocupado por los esfuerzos del gobierno para llevarlo a cabo. No se puede legislar algo o escribir una nueva regulación y esperar que exista. Se necesita tiempo y dinero para convertir esos mandatos del gobierno en realidad.

La normativa de la EPA contra las centrales eléctricas de carbón es un buen ejemplo de esto. En 2014, surgieron nuevas regulaciones de la EPA, básicamente prohibiendo todas las centrales de carbón existentes, que representan el 39% de nuestra producción total de energía eléctrica.

Por supuesto, el gobierno no lo ve así, citando que hay tecnología que permitirá que las plantas con carbón cumplan con las nuevas regulaciones. Sin embargo, esa es una tecnología experimental, que no ha sido completamente probada y no está lista para ser utilizada en una planta de tamaño completo.

Por lo tanto, a golpe de pluma, el gobierno ha recortado esencialmente la producción de energía de nuestro país en casi un 40%. ¿Cómo? Simplemente creando nuevas regulaciones, que ni siquiera tenían que obtener la aprobación del Congreso. Con ese tipo de regulación en marcha, pronto podríamos encontrar que no queda suficiente para alimentar la red.

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